Tres cazadores de planetas, entre los 100 personas más influyentes de este año

Cazares de planetas

Tres científicos cazadores de planetas han sido reconocidos por TIME Magazine entre las 100 personas más influyentes de este año, y uno de ellos Guillem Anglada-Escudé, único español en la lista.

Junto a este profesor de la Universidad Queen Mary de Londres, figuran Natalie Batalha, del Centro de Investigación Ames de la NASA en el Silicon Valley de California; y Michael Gillon de la Universidad de Lieja en Bélgica.

 

Guillem Anglada Escudé (Ullastrell, Barcelona, 1979) lideró el equipo de investigación que descubrió Proxima b, un exoplaneta de tamaño prácticamente terrestre orbitando a una distancia de su estrella que permitiría temperaturas lo suficientemente suaves para que el agua líquida se acumulara en su superficie.

 

Proxima b orbita nuestra estrella cercana más cercana Proxima Centauri a poco más de cuatro años luz de la Tierra. Proxima es el miembro más pequeño de un sistema de triple estrella conocido como Alpha Centauri y es la estrella más cercana a la Tierra, además de nuestro propio sol.

 

La investigación de Anglada-Escude abarca el ámbito de la astrobiología, el estudio del origen, la evolución, la distribución y el futuro de la vida en el universo. De 2009 a 2013, Anglada-Escude participó en un estudio de investigación para aprender más sobre la evolución física y química de la vida, desde el medio interestelar, a través de los sistemas planetarios, hasta la aparición y detección de la vida.

 

Natalie Batalha es responsable científica del proyecto para la misión Kepler de la NASA, la primera misión dedicada a la búsqueda de planetas de la agencia, encargada de determinar si los mundos alrededor de otras estrellas son comunes buscando restos reveladores en el brillo de una estrella causada por cruzar o atravesar planetas. Gracias a Kepler, algunos científicos creen que hay al menos un mundo alrededor de cada estrella en el cielo. Hasta la fecha, Kepler ha encontrado más de 2.500 planetas, incluyendo un "primo mayor y más viejo" de la Tierra. En total, la nave espacial Kepler ha encontrado casi 5.100 planetas posibles. Batalha es la primera mujer en la NASA en recibir la designación Time 100.

 

Michael Gillon dirigió la investigación que descubrió siete planetas del tamaño de la Tierra alrededor de TRAPPIST-1, una estrella enana ultrafria cercana, a unos 40 años luz de distancia. Es el investigador principal del proyecto TRAPPIST ("The Transiting Planets and Planetesimals Small Telescope") un par de telescopios en Chile y Marruecos. En 2016, Gillon y sus colegas anunciaron tres planetas alrededor de TRAPPIST-1. Siguiendo con el telescopio espacial Spitzer de la NASA y telescopios terrestres, Gillon y sus colegas revelaron hace unas semanas que hay en realidad siete planetas alrededor de la estrella.

 

Tres de los siete mundos de TRAPPIST-1 están en la zona habitable, pero cualquiera de ellos podría tener agua líquida. Los planetas TRAPPIST-1 son algunos de los mejores objetivos para el próximo Telescopio Espacial James Webb de la NASA para buscar signos de habitabilidad. Gillon es también el líder del proyecto y el investigador principal de SPECULOOS, un próximo proyecto de telescopio en tierra para el cual TRAPPIST es el prototipo.