El investigador que modificó el ADN de dos bebés, entre los 10 científicos del año

El investigador He Jiankui

He Jiankui, el investigador chino que afirma haber creado a los primeros bebés modificados genéticamente, es uno de los 10 científicos más importantes del año, según la prestigiosa revista 'Nature'.

Jiankui anunció en noviembre, a través de un vídeo, el nacimiento de dos mellizas cuyos genomas había editado utilizando la técnica CRISPR. El objetivo, según comentó, era protegerlos de la infección por VIH. Su anuncio causó bastante revuelo entre la comunidad científica, avivando el debate sobre los límites morales y éticos de la investigación en medicina, teniendo también un gran impacto a nivel mediático.

También se encuentra en la lista Yuan Cao, estudiante de doctorado que extrajo la superconductividad de láminas de carbono de un átomo de espesor. Con solo 21 años, publicó dos artículos sobre el extraño comportamiento en capas de carbono de átomos que han estimulado un nuevo campo de la física. Cao se unió en 2014 al grupo de Pablo Jarillo-Herrero en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), donde consiguió desafiar la teorías sobre el grafeno, logrando que este material, que normalmente conduce la electricidad, se convirtiera en un aislante.

Dentro de la lista también está Viviane Slon, la investigadora que encontró en un cuerpo genes de Neanderthal y de Denisovan. Esta paleo-genetista del Instituto Max Planck para la Antropología Evolutiva en Leipzig (Alemania) descubrió que Denny, una joven adulta de hace 90.000 años, era hija de una neanderthal y un denisovan. Aunque ya se apuntaba a que ambas especies se cruzaron, nunca se había encontrado hasta ahora un producto directo de tal encuentro. El descubrimiento, publicado en agosto, tuvo repercusiones en otros científicos y el público, lo que generó cientos de artículos de noticias y miles de tuits.

'Nature' también ha reconocido a una física de polímeros del Imperial College de Londres por su labor de inclusión. Jess Wade comenzó a escribir una página de Wikipedia todos los días, con el objeto de tratar de corregir en la ciencia la escasa representación de mujeres y personas negras de la enciclopedia en línea. Creadora de cerca de 400 páginas, Wade trabaja con organizaciones para organizar 'edit-a-thons' regulares, en las que las personas crean y editan contenido en Wikipedia con miras a la inclusión, que han inspirado eventos similares en todo el mundo, incluyendo algunos enfocados en otras profesiones.

Valérie Masson-Delmotte es otra de las científicas del ránking. Su papel fue "primordial", según 'Nature' a la hora de sacar adelante el informe del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC), en el que se presentaron al mundo noticias alarmantes sobre el futuro. El informe avisaba de que, en tan solo una docena de años, la temperatura promedio de la Tierra podría subir 1,5°C el valor de mediados del siglo XIX, lo que provocaría una ola de cambios que transformaría los ecosistemas y mataría la mayoría de los arrecifes de coral del mundo, entre muchos otros impactos.

'Nature' también incluye en su listado a Anthony Brown, astrónomo del Observatorio Leiden (Países Bajos) que dirige el Consorcio de Análisis y Procesamiento de Datos del proyecto Gaia, de la Agencia Espacial Europea (ESA), un grupo de más de 400 investigadores que han estado trabajando con cálculos de la nave espacial Gaia desde que se lanzó en 2013. El pasado 25 de abril, los científicos de la misión Gaia publicaron su primer conjunto de datos principales: un catálogo de 551 gigabytes que detalla las posiciones y movimientos de más de 1.300 millones de estrellas.

E incluso reconoce a Bee Yin Yeo, la Ministra de Energía, Ciencia, Tecnología, Medio Ambiente y Cambio Climático de Malasia. Esta ingeniera química que se formó en Malasia y en Cambridge ocupó el cargo el 9 de mayo de 2018, día en que los ciudadanos decidieron derrocar en las urnas a la coalición que había mantenido el poder ininterrumpidamente desde la fundación del país en 1963.

En pocos meses, ha anunciado los objetivos de aumentar la energía renovable del 2% al 20% para 2030, la reforma del mercado eléctrico y el aumento de la eficiencia energética. Pero también ha liderado la lucha contra la contaminación de plásticos, estableciendo una prohibición nacional de su importación y lanzando una hoja de ruta de 12 años y un marco legal para eliminar el plástico de un solo uso en Malasia para 2030.

La genealogista Barbara Rae-Venter ayudó a identificar a un asesino en serie y allanó el camino para que el AND desempeñe un papel más importante en la resolución de crímenes. Rae-Venter subió un perfil creado a partir de una muestra de AND encontrado en la escena del crimen en GEDmatch, una base de datos pública utilizada por los genealogistas.

De inmediato, encontró a alguien que parecía ser un primo tercero o cuarto del asesino. Con la ayuda del FBI, trabajó para triangular un antepasado común y luego construir el árbol genealógico. Finalmente, se concentró en Joseph DeAngelo, un ex oficial de policía que vive en Sacramento. Una prueba directa de su AND probó el emparejamiento. Fue detenido por haber cometido presuntamente 12 asesinatos, 45 violaciones y 120 robos durante los años 70 y 80.

Cierra el ránking Robert-Jan Smits, el impulsor del Plan S, una iniciativa para avanzar decisivamente hacia el acceso abierto de publicaciones académicas para 2020, que cuenta con el apoyo de la Comisión Europea así como de 13 países.